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SE DESCUBREN NUEVOS OBJETOS TRANSNEPTUNIANOS.-

 
 
 
 

Más allá de la órbita de Neptuno residen innumerables cuerpos conocidos como objetos transneptunianos (TNO). El más conocido, aunque no el más grande, Plutón, actualmente está clasificado como planeta enano. La mayoría de TNO son pequeños y reciben poca luz solar, lo que hace que presenten un bajo brillo superficial y resulten muy difíciles de detectar. Cuando los TNO discurren  en su órbita alrededor del Sol, lo hacen moviendose  muy lentamente ante el fondo estrellado, y aparecen como pequeños trazos en las fotografías realizadas con largo tiempo de exposición. Ahora, un equipo de astrónomos ha desarrollado un software para volver a repasar cientos de imágenes del Telescopio Espacial Hubble y estudiar la naturaleza de estos trazos. Después de señalar los candidatos más prometedores, las imágenes son sometidas a examen para confirmar o descartar cada descubrimiento. Con este procedimiento se han encontrado 14 nuevos TNO y se confía en encontrar muchos más.

 

 
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EL CINTURÓN DE ASTEROIDES, UN LUGAR MUY CONCURRIDO.-

 
 
  A finales del pasado mes de Julio el Minor Planet Center hizo público que el número de asteroides conocidos asciende a  528.865. De esta cifra, hay 281.996 sin numerar y el resto está numerado, incluyendose en este grupo los 16.065 que poseen un nombre.  Teniendo en cuenta que hace 30 años solo se conocían unos  10.000  asteroides, se observa un crecimiento vertiginoso de su número motivado por la mejora de los instrumentos y por la existencia de varios  programas dedicados a la búsqueda sistemática de aquellos cuya órbita se aproxima peligrosamente a La Tierra. Si consideramos que los asteroides más pequeños solo pueden descubrirse cuando estan relativamente cerca de nosotros, no sería arriesgado suponer que el número total de asteroides del Cinturón Principal podría casi duplicar el de los ahora conocidos.  Aunque se pudiera pensar que, dado su número, los asteroides deben estar muy próximos entre si, en realidad puede haber millones de kilometros entre ellos teniendo en cuenta el inmenso volumen que abarca el cinturón.
 
 
 
 
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CRÁTERES METEÓRICOS – UN RECIENTE HALLAZGO.-

 
 
 
  KAMIL CRATER – Egipto.-  Se trata, posiblemente, del benjamín entre los cráteres meteóricos, aunque todavía no se ha determinado su edad con precisión. Descubierto en Febrero de 2009 mediante el examen de las imágenes de Google Earth, se encuentra en el Sur de Egipto, cerca de la frontera con Sudán.  Tiene un diámetro aproximado de 45 m y se encuentra perfectamente conservado aunque su interior esté relleno de  arena arrastrada por el viento. Su origen meteórico es indudable puesto que sus inmediaciones se encuentran literalmente "sembradas" de centenares de meteoritos de hierro de los más diversos tamaños.
 
 
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EL RETORNO DEL HALCÓN.-

 
 
 
 
 
 
 
  Tal como estaba previsto el módulo de retorno de la sonda "Hayabusa" (Halcón peregrino en japonés) entró en la alta atmósfera y descendió en la zona de Woomera (Australia) el 13 de Junio de 2010. Lanzada en 2003, alcanzó su objetivo, el asteroide 25143-Itokawa, en 2005  colocandose a corta distancia del mismo para reconocerlo y tomar muestras de su superficie. Tras captar numerosas fotografías y tocar suavemente el suelo  del asteroide, la sonda sufrió una serie de problemas que pusieron en riesgo la misión. Finalmente, y sin tener la certeza del éxito en la recogida de muestras, "Hayabusa" iniciaba el regreso a La Tierra en un largo viaje empleando el impulso proporcionado por sus motores iónicos. En los próximos días sabremos si disponemos de muestras del aquel pequeño cuerpo celeste pero, incluso sin ellas, el éxito tecnológico de la misión es indudable. Los motores iónicos han funcionado más de 30.000 horas y se ha conseguido una enorme precisión de navegación al volver a nuestro planeta tras un recorrido de 2.000 millones de km. y sobrevivir al candente paso por la atmósfera.
 
 
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IMPACTOS EN JUPITER.-

 
 
 Júpiter, con su enorme campo gravitatorio, actúa sobre los cuerpos celestes que circulan en sus cercanías modificando sus órbitas y haciendo que, en un plazo más o menos largo, muchos de ellos acaben siendo atraidos fatalmente hacia él e impacten en su tormentosa atmósfera. El ejemplo más notorio se produjo en 1994 cuando los fragmentos ocasionados por la desintegración del cometa Shoemaker-Lewy 9 fueron estrellándose contra Júpiter entre los días 16 y 22 de Julio, ofreciendo un espectáculo nunca visto con anterioridad (imagen superior). Posteriormente, el 19 de Julio de 2009, el australiano Anthony Wesley obtuvo imágenes de un nuevo impacto en Júpiter y, casi un año después, el día 3 de Junio de 2010 este mismo observador pudo fotografiar la huella de otro choque reciente (imagen inferior). En estas dos últimas ocasiones los causantes fueron pequeños asteroides de masa considerable, pero con toda seguridad decenas o centenares de objetos, apenas simples guijarros cósmicos, son engullidos a diario por el planeta gigante.
 
 
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IMPACTOS METEÓRICOS EN LA TIERRA – VIII

 
 KAALI CRATER – ESTONIA.-   El cráter Kaali es el más importante de un grupo de pequeños cráteres que se encuentran en la isla estonia de Saremaa. Tiene apenas 110 mt de diámetro y una profundidad de 22 mt.  Habitualmente se encuentra lleno de agua, pero en las ocasiones en que baja el nivel líquido, se pueden ver las rocas que forman el fondo.  La edad de este cráter  se calcula en unos 2.600 años y los fenómenos que acompañaron a  la caida del meteorito que lo produjo se encuentran descritos en  la mitología finesa (Kalevala, runa 47).
 
 
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